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El hombre que saltó en paracaídas y luego nadie pudo averiguar cómo bajarlo

Enclavado a salvo en el seno de las montañas Bear Lodge de Wyoming hay una gran formación rocosa conocida simplemente como Devils Tower. Un hito popular y el primer Monumento Nacional de los Estados Unidos reconocido (declarado así por el Presidente Theodore Roosevelt el 24 de septiembre de 1906), la imponente colina rocosa estaba al frente de un extraño frenesí mediático en 1941 cuando un paracaidista se quedó irremediablemente varado encima de ella.

Ese paracaidista era un conocido temerario llamado George Hopkins que hizo una apuesta de $50 (unos $800 hoy en día) para poder saltar en paracaídas y aterrizar en la parte superior de la colina. Dicha apuesta se hizo con un empresario excéntrico llamado Earl Brockelsby, conocido por, entre otras cosas extrañas, mantener una serpiente de cascabel viva bajo su sombrero, la cual revelaba y dejaba que la gente la acariciara de vez en cuando. (Si te estás preguntando cómo llegó a tener la serpiente relativamente mansa, presumiblemente no tenía colmillos, era dueño de «Reptile Gardens» en Rapid City.)

Hopkins, además de querer ganar la apuesta, esperaba demostrar públicamente que era posible que un paracaidista hábil aterrizara en un blanco preciso. El área de aproximadamente un acre de roca plana en la cima de la torre parecía tan buen lugar como cualquier otro para demostrar esto. Cabe señalar aquí que Hopkins no era en absoluto un gallina cuando se trataba del floreciente deporte del paracaidismo. De hecho, una de las formas en que se ganaba la vida era saltando de aviones en llamas para hacer películas.

En otras palabras, estaba bastante seguro de que sería capaz de hacer el salto a pesar de las corrientes de aire aleatorias, a veces severas, que subían y bajaban alrededor de la torre. Sin embargo, no se molestó en pedir permiso al Servicio de Parques Nacionales para aterrizar en la cima del monolito rocoso, pensando que simplemente dirían que no si él se lo pedía.

En cambio, Hopkins le dijo a un solo reportero del Sundance Times que en algún momento de los últimos días de septiembre realizaría la acrobacia, prometiéndoles cobertura exclusiva del evento con la condición de que no se lo dijeran a nadie hasta después de que lo hubiera hecho.

Con todos los preparativos necesarios en su lugar, el 1 de octubre de 1941, Hopkins subió a los cielos en un avión especialmente fletado para la acrobacia y saltó de él, haciendo una línea de fuga hacia la Torre del Diablo.

Los problemas comenzaron casi inmediatamente cuando Hopkins estuvo a punto de ser desviado de su rumbo por las fuertes ráfagas de viento. Finalmente consiguió superar su objetivo, pero estaba demasiado alto, por lo que colapsó parcialmente su paracaídas, cayendo en picado a la meseta rocosa de abajo. Después de un aterrizaje brusco en el que, según se informa, fue despedido varios metros a través de las rocas, golpeando una roca en el proceso, cayó y en su mayoría quedó ileso.

Con aparentemente la parte difícil fuera del camino, Hopkins se paró y esperó a que su piloto, Joe Quinn, le lanzara una mochila especialmente preparada que contenía todo lo que necesitaba para descender de la torre.

Hopkins entonces observó impotente como el paquete de suministros voló por el aire y rebotó directamente en el borde de la torre, dejándolo varado sin suministros a más de 1000 pies (más de 300 metros) en el aire.

Antes de llegar a lo que sucedió a continuación, deberíamos discutir el contenido del paquete que acababa de ser caer en picado frente a los ojos de Hopkin. El paquete no contenía más que un mazo, un viejo eje de coche que había sido afilado en un extremo, y 1000 pies de cuerda. El plan real de Hopkin era usar el mazo para clavar el eje en la parte superior de la roca, fijar un extremo de la cuerda a ella y luego bajar. Si pensabas que este plan estaba un poco mal concebido, también debe decirse que técnicamente los 1000 pies de cuerda no eran suficientes para llevarlo al suelo, pero lo suficientemente cerca como para que él sintiera que sería capaz de escalar con seguridad el resto del camino hacia abajo.

Sin embargo, después de darse cuenta de que estaba varado, se organizó otra caída de suministros, incluyendo otros 1000 pies de cuerda. Esta vez, aterrizó encima de la torre. Desafortunadamente, no ataron bien la cuerda, así que se desplegó mientras caía y aterrizó en una masa gigantesca de nudos enredados que rápidamente se congelaron cuando una gran manta de niebla y nieve entró rodando. Frustrado por su incapacidad para desenredar la cuerda congelada, Hopkins lanzó una nota desde el extremo de la torre pidiendo una botella de whisky con fines «medicinales», que más tarde fue lanzada al aire en su lugar junto con varios suministros de supervivencia, aunque por la razón que fuera, no intentaron volver a tirar la cuerda. (Debe tenerse en cuenta aquí que, contrariamente a la creencia popular, beber alcohol a temperaturas frías no te calienta, sino que en realidad te hace más frío y más propenso a sufrir hipotermia)

Al día siguiente, la noticia de la difícil situación de Hopkins había llegado a los medios de comunicación en general, que descendieron al parque junto con miles de turistas para mirarlo embobado. Cada vez más frustrado, Hopkins lanzó otra nota al borde del precipicio afirmando que le gustaría intentar saltar en paracaídas, una propuesta que las autoridades rápidamente pusieron en marcha de acuerdo con los informes de prensa contemporáneos, aplacando al temerario lanzando suministros desde el aire para mantener su ánimo en alto. Por ejemplo, en un esfuerzo por mantenerlo caliente, esta gota de aire incluía un «traje de piel de oso, un megáfono» y, no nos lo estamos inventando, sino lo que se informó como «un bistec medio raro». Ni una palabra sobre si se esfuerzan en mantenerlo caliente para que sea decente, o si tiene que comerlo frío. Si este último, sin duda este hecho se reflejó en su consejo…

Durante los días siguientes, varios intentos de rescate fueron realizados por escaladores experimentados, todos los cuales fueron detenidos por vientos feroces y nieve, incluyendo en un caso a un escalador resbalando y cayendo, pero siendo salvado por una cuerda de seguridad.

Esto obligó a las autoridades a considerar otras alternativas menos ortodoxas a la caída de Hopkins. Estas ideas incluían el aterrizaje parcial de un avión con esquís encima de la torre y hacer que Hopkins utilizara su experiencia como caminante de alas para saltar sobre el avión a su paso. (Se pensaba que la cumbre era demasiado pequeña para aterrizar de forma segura, dadas las condiciones meteorológicas.) También consideraron pedir prestado un helicóptero experimental de la Marina y usar uno de los Goodyear Blimps para rescatarlo colgando una canasta lo suficientemente grande como para contener a un humano. (ver: La historia del Goodyear Blimp)

Todas estas ideas fueron abandonadas debido a las condiciones climáticas cada vez más peligrosas, siendo el plan Goodyear Blimp el que más se acercó a suceder antes de que el gigantesco anuncio de los aviones fuera puesto en tierra en el camino hacia el rescate.

Entonces, ¿cómo llegó Hopkins al final? ¿Finalmente se dieron cuenta y simplemente volvieron al plan original de soltar un montón de cuerda para él? No.

Un estudiante de Dartmouth llamado Jack Durrance notificó al servicio de parques que él y algunos de sus compañeros de escalada estaban dispuestos a venir a intentar rescatar a Hopkins. Pocos años antes, en 1938, Durrance participó en la segunda ascensión libre exitosa a la cima de la Torre del Diablo con un Harrison Butterworth,

El viaje de Durrance y compañía a la torre esta vez, sin embargo, se retrasó por el mal tiempo, lo que provocó la cancelación de su vuelo. En vez de eso, tomaron un tren a Denver y luego un auto el resto del camino. Cuando llegaron al monumento el 5 de octubre, observaron que «Cuando llegamos a la Torre del Diablo, una tormenta de aguanieve había pasado por la zona. La torre no era más que una hoja de vidrio»

A pesar de las condiciones extremas, a la mañana siguiente la tripulación, liderada por Durrance, comenzó su lento y resbaladizo ascenso, con Durrance clavando clavijas en la roca para los demás a medida que avanzaba. Después de casi nueve horas de esto, finalmente llegaron a la cima.

Una vez allí, encontraron a Hopkins con buen ánimo y buena salud, a pesar de su terrible experiencia de cinco días en la cima de la torre. Luego le enseñaron a descender la montaña en rappel. (El hecho de que sintieran la necesidad de hacer esto hace que uno se pregunte cómo planeó originalmente Hopkins usar una cuerda para bajar…) Después de un descenso sin incidentes a Terra Firma, Hopkins caminó casualmente hacia las masas y los medios de comunicación que no parecían estar en mal estado de ánimo, bromeando con los reunidos sobre la necesidad de afeitarse y cortarse el pelo, antes de preguntarle a Brockelsby dónde estaban sus 50 dólares.

En total, el servicio de parques registró que más de 7.000 personas habían visitado el parque para observar el calvario de Hopkin.

Poco más de un mes después, Estados Unidos entraría en la Segunda Guerra Mundial, y Hopkins se uniría a la división de infantería aérea como instructor de paracaidismo.

Aunque la mayoría de los antiguos récords de paracaidismo de Hopkins han sido batidos desde entonces, aún mantiene la distinción de ser el único hombre que ha saltado en paracaídas a la cima de la Torre del Diablo. Dados los avances significativos en la tecnología del paracaidismo desde entonces, que han hecho que este aterrizaje, aunque no sea trivial, no sea tan difícil tampoco para un paracaidista experimentado, sólo podemos asumir que el récord no ha sido batido porque el servicio de parques presumiblemente no permitirá tal aterrizaje hoy en día.

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