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La verdad sobre Cristóbal Colón

Hoy en día, Cristóbal Colón es celebrado como un héroe mítico por algunos – con canciones, poemas y cuentos de ficción sobre su gran aventura a través del Atlántico para explorar la majestuosa tierra que sería conocida como las Américas. Hay cincuenta y cuatro comunidades que llevan el nombre del explorador en los Estados Unidos, incluyendo el Distrito de Columbia. «Hail, Columbia» fue el himno nacional no oficial de Estados Unidos hasta 1931. Cada dos lunes de octubre se celebra un día festivo federal, el «Día de Colón».

A pesar de todo esto, los historiadores han comenzado a derribar el mito de Colón: Que descubrió América. Que demostró que el mundo no era plano (eso era bien conocido desde hacía más de un milenio en la época de Colón). De hecho, los eruditos tenían una idea bastante clara de cuál era la circunferencia de la Tierra, que era parte de la disensión en contra de que Colón hiciera su viaje -Colón pensaba que Asia era más grande de lo que es y el mundo mucho más pequeño, lo que llevó a uno de los eruditos comisionados por la monarquía a investigar la plausibilidad del viaje de Colón, logrando decir que era «imposible para cualquier persona culta»). Que vino a América en nombre de la exploración. Y, finalmente, que vino en son de paz.

Sencillamente, la mayoría de estos «hechos» son inequívocamente falsos o a medias verdades. Colón navegó por el océano azul en busca de riqueza y, oficialmente, en nombre del cristianismo. Lo que más hizo, sin embargo, fue esclavizar y violar a los nativos que conoció, vendió chicas (de hasta nueve años por su propia cuenta) a la prostitución, y cometió numerosos actos tan atroces que fue destituido por la fuerza del poder y enviado de vuelta a España encadenado. Cristóbal Colón fue brutal, incluso en su época, lo que llevó a Bartolomé de las Casa, que acompañó a Colón en uno de sus viajes, a escribir en su libro La Historia de las Indias: «Se cometieron tales inhumanidades y barbarismos ante mis ojos que ninguna edad puede ser paralela…. Mis ojos han visto estos actos tan ajenos a la naturaleza humana que ahora tiemblo al escribir»

En agosto de 1492, Colón partió de España con tres barcos – La Santa María, La Pinta, y Santa Clara (apodado «La Niña»). Después de dos meses en alta mar, la tierra fue avistada. Ahora, antes de partir, el rey Fernando y la reina Isabel habían prometido a quienquiera que viera la tierra primero una recompensa de una chaqueta de seda y una anualidad de diez mil maravedíes. El vigía de la Pinta era Rodrigo de Triana y fue el primero en ver la tierra. Gritó al resto de la tripulación y el capitán de la Pinta anunció el descubrimiento con cañonazos. Cuando llegó el momento de recibir la recompensa, Colón afirmó que en realidad vio una luz en la distancia varias horas antes del grito de Triana, «pero era tan borrosa que no me atreví a afirmar que era tierra» Se dice que la recompensa fue para Colón.

Al desembarcar en la isla, a la que llamaría San Salvador (las actuales Bahamas), Colón inmediatamente se puso a trabajar buscando oro y esclavizando a las poblaciones nativas. Específicamente, Colón, al ver a los Arawaks (los pueblos de la región) salir de los bosques asustados de los hombres con espadas, pero portando regalos, escribió en su diario,

No llevan armas, y no las conocen, porque yo les mostré una espada, la tomaron por el borde y se cortaron a sí mismos por ignorancia. Con cincuenta hombres podríamos subyugarlos a todos y hacer que hicieran lo que quisiéramos.

Como observaban otros visitantes europeos, los arawaks eran conocidos por su hospitalidad y su deseo de compartir. Volviendo a decir Colón sobre los Arawaks, «son tan ingenuos y tan libres con sus posesiones que nadie que no los haya visto lo creería». Cuando les pides algo que tienen, nunca dicen que no. Por el contrario, ofrecen compartir con cualquiera.»

Colón rápidamente se aprovechó de esto. Viendo que llevaban tacos de oro en las orejas, reunió a varios arawaks y les pidió que lo llevaran a donde estaba el oro. El viaje los llevó a la Cuba actual y a Haití (pero Colón pensó que era Asia), donde encontraron motas de oro en el río, pero no los enormes «campos» que Colón esperaba. Sin embargo, respondió a España diciendo: «Hay muchas especias, y grandes minas de oro y otros metales» Este informe le valió la financiación para un segundo viaje, esta vez con 13 barcos y 1.200 hombres. Aunque nunca terminó de llenar estos barcos de oro, los llenó con otra «moneda» y una que tendría un efecto horrendo en el mundo en el futuro: los esclavos.

En 1495, Colón regresó al Nuevo Mundo e inmediatamente tomó a 1500 Arawaks como prisioneros. De esos 1500, escogió 500 para ser enviados de vuelta a España como esclavos (unos doscientos murieron en el viaje de vuelta), iniciando así el comercio transatlántico de esclavos. Los demás se vieron obligados a encontrar el poco oro que existía en la región. Según el destacado historiador Howard Zinn, cualquier persona mayor de 14 años tenía que cumplir con una cuota de oro. Si no encontraban suficiente oro, les cortarían las manos.

Eventualmente, cuando se dio cuenta de que no había mucho oro en la región, Colón y sus hombres simplemente tomaron el resto como esclavos y los pusieron a trabajar en sus fincas recién establecidas en la región. Muchos nativos murieron y su número disminuyó. En el siglo XV, los historiadores modernos creen que había unos 300.000 arawaks. En 1515, sólo quedaban 50.000. Para 1531, 600 y 1650, ya no quedaba ningún arawaque de pura raza en las islas.

La forma en que Colón y sus hombres trataron a las mujeres y niños de estas poblaciones fue aún peor. Colón rutinariamente usaba la violación de mujeres como una «recompensa» para sus lugartenientes. Por ejemplo, aquí hay un relato de uno de los amigos y compatriotas de Colón, Michele de Cuneo, que acompañó a Colón en su segundo viaje al Nuevo Mundo, sobre lo que Michele le hizo a una «mujer Carb» nativa Michele escribió eso,

Mientras estaba en el bote capturé a una mujer caribe muy hermosa, a quien el dicho Lord Admirante [Colón] me dio, y con quien, habiéndola llevado a mi camarote, estando ella desnuda de acuerdo a sus costumbres, concebí el deseo de complacer. Yo quería ejecutar mi deseo, pero ella no lo quería y me trató con las uñas de los dedos de tal manera que desearía no haber empezado nunca. Pero al ver eso (para decirte el final de todo), tomé una cuerda y la golpeé bien, por lo que levantó unos gritos tan inauditos que no te hubieras creído lo que oías. Finalmente llegamos a un acuerdo de tal manera que puedo decirles que parecía haber sido criada en una escuela de putas…

Yendo más lejos, Colón escribió en una carta desde 1500,

Cien castellanos son tan fáciles de conseguir para una mujer como para una granja y muchos traficantes que van en busca de chicas; los de nueve a diez son ahora muy solicitados.

Como se ilustra en un informe de 48 páginas recientemente descubierto, encontrado en los archivos españoles escritos por Francisco De Bobadilla (encargado de investigar el gobierno de Colón a instancias de la Reina Isabel y el Rey Fernando, que estaban preocupados por las acusaciones de algunos de los actos de Colón), una mujer que insultó verbalmente a la familia de Colón fue desnudada y obligada a cabalgar alrededor de la colonia en una mula. Después del viaje, se le cortó la lengua por orden del hermano de Colón, Bartolomé, a quien Colón felicitó por defender con éxito el honor de la familia. Huelga decir que estos y muchos otros actos de este tipo terminaron por hacer que De Bobadilla retirara a Colón del poder y lo enviara de vuelta a España encadenado.

Después de la llegada de Colón, los españoles continuaron con su política de esclavitud y violencia. En 1552, el historiador y fraile español Bartolomé de las Casas publicó múltiples volúmenes bajo el título La Historia de las Indias. En él, describió el colapso de la población no europea. Casas escribe que cuando los hombres fueron capturados y obligados a trabajar en minas en busca de oro, rara vez o nunca regresaban a sus hogares, esto tuvo un impacto significativo en la tasa de natalidad. Si una mujer diera a luz, estaría tan sobrecargada de trabajo y desnutrida que a menudo no podría producir suficiente leche para el bebé. Incluso informó que algunas de las mujeres «ahogaron a sus bebés por pura desesperación»

Hay muchos más ejemplos, escritos e investigaciones que apuntan a un hecho: Cristóbal Colón era un individuo lamentable. Nadie es perfecto -si restringimos a los individuos célebres a aquellos que no tienen ningún defecto importante, tendríamos pocos humanos para celebrar- y es extremadamente importante ver las cosas en el contexto de la época en que vivían los individuos. Pero incluso a su edad, muchos de sus actos eran considerados deplorables por sus compañeros, lo que no es poco, y es por eso que Colón fue arrestado por su conducta en el Nuevo Mundo. Combinado con su impacto verdaderamente histórico y generalizado que es incidental a lo que él estaba tratando de hacer, tal vez es hora de que dejemos de lado los mitos que aprendimos acerca de Cristóbal Colón en la escuela primaria y dejemos de celebrar a Cristóbal Colón, el hombre que llenó el nuevo mundo de tristeza

Otros datos de interés:

  • No es de sorprenderse que debido a estos muchos encuentros sexuales con los nativos, las enfermedades de transmisión sexual proliferaban en la región en la época de Colón. Además, aunque todavía está en debate si Colón y su tripulación trajeron la sífilis al Nuevo Mundo o si la trajeron del Nuevo Mundo a Europa (siendo esta última generalmente la teoría favorita), lo que no se discute es que Colón aceleró y amplió inadvertidamente la propagación de estas peligrosas enfermedades a ambos lados del Atlántico. La sífilis se convirtió en un gran problema, y los historiadores la calificaron de «azote del Renacimiento» en toda América y Europa. Para más información sobre este tema, consulte: Por qué los nativos americanos no aniquilaron a los europeos con enfermedades

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