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La vida en la Edad Media: 10 Hechos Sorprendentes

1 No todos eran caballeros, siervos o clérigos

Aunque algunos escritores medievales describieron su sociedad como dividida en «tres órdenes» -los que rezaban, los que luchaban y los que trabajaban-, esto se convirtió en una imagen cada vez más inexacta a partir de alrededor de 1100.

La población de Europa aumentó enormemente a lo largo de los siglos XII y XIII, con ciudades y pueblos cada vez más grandes. París se multiplicó por diez (y Londres por casi la misma cantidad) en este período. En las ciudades, la gente tenía todo tipo de trabajos: comerciantes, vendedores, carpinteros, carniceros, tejedores, vendedores de alimentos, arquitectos, pintores, malabaristas…

A doctor examines a patient's urine in an illustration from the 13th century. Uroscopy, the study of urine, was one of the medieval physician's most effective tools, and is still employed today. (Photo by Bridgman Art Library)

Y en el campo, no era en absoluto el caso que todo el mundo fuera un «siervo» empobrecido (es decir,»no libre» y atado a la tierra). Muchos campesinos eran hombres y mujeres libres y poseían sus propias tierras, mientras que otros, que en cierta medida eran «no libres», compraban y vendían tierras y bienes, al igual que otros hombres libres.

Ciertamente había siervos pobres y oprimidos, pero no era una condición universal.

2 Las personas tenían derecho a voto

 

Bueno, al menos algunas personas. No un voto por un gobierno nacional y representativo -porque eso realmente no era algo medieval-, sino un voto en la política local. En Francia, en los siglos XII, XIII y posteriores, muchas ciudades y pueblos se gestionaban a nivel local como comunas, y a menudo se celebraban elecciones anuales para «cónsules» y»concejales», donde la mayoría de los habitantes varones podían votar.

Una forma más compleja de elección y gobierno se utilizó en las ciudades estado del norte de Italia, con más niveles de funcionarios electos. Por lo general, las mujeres no podían presentarse como funcionarias ni votar, pero algunas de ellas figuraban en las cartas de «libertades» acordadas que las ciudades francesas poseían con orgullo.

A c1850 satirical illustration of King John signing Magna Charta. (Photo by the Print Collector/Getty Images)

 

3 La iglesia no llevó a cabo cacerías de brujas

La caza de brujas a gran escala y la respuesta paranoica colectiva al estereotipo de la bruja malvada no es un fenómeno medieval, sino más bien un fenómeno encontrado principalmente en los siglos XVI y XVII. En la Edad Media hubo algunos juicios por brujería, que se extendieron más en tierras de habla alemana en el siglo XV, pero los que llevaban a cabo la acusación eran casi siempre autoridades cívicas y no eclesiásticas.

Durante gran parte de la Edad Media, el principal mensaje que los eclesiásticos dieron con respecto a la magia fue que eran tonterías que no funcionaban. Cuando Heinrich Kramer escribió el infame Malleus Maleficarum a finales del siglo XV, su motivo era tratar de persuadir a la gente de la realidad de las brujas. De hecho, el libro fue condenado inicialmente por la iglesia, e incluso a principios del siglo XVI, se advirtió a los inquisidores que no creyeran todo lo que decía.

 

4 Tuvieron un Renacimiento, e inventaron la ciencia experimental

Cuando se habla de «El Renacimiento», se suele referir a la aceptación muy consciente de los modelos clásicos de la literatura, el arte, la arquitectura y el aprendizaje de finales de la Edad Media. Esta es usualmente tomada como una de las maneras en las que nos movimos de las formas de pensar «medievales» a las «modernas».

Pero de hecho, los intelectuales medievales también tuvieron un «renacimiento» del aprendizaje clásico y la retórica. Esto fue en el siglo XII, y dependía particularmente de la transmisión de obras de Aristóteles y otros autores clásicos a través de filósofos y traductores árabes.

Uno de los resultados fue estimular un enfoque inquisitivo y reflexivo del mundo físico, y llevó a Roger Bacon (1214-1294), entre otros, a pensar en cómo se podría observar y experimentar con el mundo físico para aprender más sobre él.

 

5 Viajaron – y comerciaron – a lo largo de distancias muy largas

Es posible que la mayoría de los habitantes medievales, en particular los que vivían en el campo, rara vez viajaban muy lejos de su lugar de residencia. Pero ese sería el caso con bastante gente en edades mucho más avanzadas también.

Sin embargo, no es cierto que la población medieval nunca haya viajado. Muchos peregrinaron, a veces recorriendo miles de kilómetros para hacerlo. Y los que participan en el comercio ciertamente viajaron, uniendo partes del mundo con mercancías a través de distancias extraordinarias.

Ya a principios de la Edad Media se transportaban todo tipo de mercancías de alta calidad desde costas muy lejanas a diversas tierras europeas: seda de China, especias de Asia, traídas a Europa a través de Oriente Próximo, ámbar y pieles del Báltico. Algunos viajeros intrépidos incluso escribieron diarios para trazar sus viajes: El viaje de Guillermo de Rubruck a las partes orientales del mundo describe su viaje de tres años, que comenzó en 1253, a través de las tierras que ahora conocemos como Ucrania y Rusia.

Officers at the Exchequer, 12th century England

 

6 Tenían algunas grandes costumbres «folclóricas»

Gran parte de la cultura pública de la Edad Media fue formada, o al menos informada, por el cristianismo. Pero también había algunas costumbres bastante curiosas, normalmente toleradas por la iglesia, pero que pueden haber tenido raíces más antiguas.

Una de ellas fue la práctica -que se encuentra en muchas partes de Europa- de hacer rodar barriles ardiendo por una colina en la víspera del solsticio de verano. Otra era arrojar trigo sobre las cabezas de una pareja de recién casados. También era común recaudar dinero para la caridad mediante la celebración: preparar un lote de cerveza, celebrar una gran fiesta para beberla y recoger donaciones.

Sin duda había una serie de cosas que nos parecen «supersticiones», a menudo relacionadas con la invocación de una protección sobrenatural contra las enfermedades o el fracaso de la cosecha. Pero los festivales de verano, y las cervezas, también suenan como si fueran una buena forma de pasárselo bien.

A medieval couple being married by a clergyman. Central miniature, folio 102v. Book IV by Henricus von Assia (13th century). Chapter Archive of Tarazona, Spain. (Photo by PHAS/UIG via Getty Images)

 

7 No tenías que casarte en la iglesia

De hecho, es casi seguro que no se casaron por la iglesia: los que querían que su matrimonio fuera «solemnizado» lo hacían en la puerta del cementerio. Pero en cualquier caso, las parejas no necesitaban una iglesia, o un sacerdote o cualquier otra parafernalia religiosa.

La iglesia ciertamente quería que la gente hiciera estas cosas: ya que alrededor del siglo XII había empezado a argumentar que el matrimonio era un sacramento formal (es decir, que involucraba a Dios representando un cambio en el mundo). Pero en la práctica, y en la ley, la gente se casaba declarando claramente que querían casarse entre ellos.

Tenía que haber consentimiento, e idealmente debería haber testigos (en caso de que alguna de las partes cambiara de opinión más tarde). Pero podrías casarte de forma muy sencilla.

A miniature from the Codex Justinianus

 

8 La mayoría de los grandes autores medievales no escribieron

Tendemos a pensar en la alfabetización como una sola cosa, pero en realidad combina varias habilidades diferentes, de las cuales el acto físico de escribir es sólo una. Durante gran parte de la Edad Media, trabajar como escriba -escribir- era visto como una especie de trabajo, y no era algo que personas tan inteligentes e importantes como teólogos e intelectuales se molestaran en hacer por sí mismas.

En su lugar, utilizarían el equivalente medieval del software de reconocimiento de voz: un escriba que escribiera lo que el autor dictaba.

People praying for relief from the bubonic plague, circa 1350. (Photo by Hulton Archive/Getty Images)

 

9 Algunas personas no eran muy religiosas

La Edad Media es famosa por sus grandes ejemplos de religiosidad extrema: místicos, santos, flagelantes, peregrinación en masa, etc. Pero sería erróneo suponer que la gente siempre estaba muy centrada en Dios y en la religión, y definitivamente erróneo pensar que la gente medieval era incapaz de reflexionar con escepticismo.

Hay evidencia sólida de algunas personas comunes que miraban con recelo las creencias particulares – los milagros realizados por los santos, o la naturaleza de la Eucaristía, o lo que se decía que pasaba después de la muerte. Un número de gente común y corriente decidió que el alma era «nada más que sangre», y simplemente desaparece en el momento de la muerte. Otros pensaban que no había razón para pensar que era Dios quien hacía crecer las plantas y los cultivos, sino sólo las propiedades innatas de trabajar y alimentar la tierra.

También hay amplia evidencia de que la gente no se molesta mucho con la religión – sobre todo no va a la iglesia los domingos. Un sacerdote español, a principios del siglo XIV, informó a su obispo que casi nadie iba a la iglesia los domingos, sino que más bien jugaba en las calles. Otros registros dan la sensación de que al menos una minoría considerable se divertía en otro lugar los domingos por la mañana.

 

10 No creían que el mundo era plano

La mayoría de la gente probablemente ya sabe esto, junto con el hecho de que los cascos vikingos no tenían cuernos. Ambos son trozos de mitos victorianos sobre la época, junto con la idea de que el señor tenía derecho a dormir una noche con cualquier mujer recién casada.

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