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¿Sabes cuál es la distancia en kilómetros de 1 año luz?

El año luz, como su nombre indica, es la distancia que la luz viaja en el vacío durante un período de un año. En la medida en que nuestros descubrimientos nos permiten llegar, la velocidad de la luz es la cosa más rápida de la que hemos oído hablar. Por esta razón, los expertos usan la luz para calcular las distancias en el Sistema Solar y otras partes del universo.

Para tener una idea, el sol está a ocho minutos luz de la Tierra y la luna a un segundo luz. No parece mucho, ¿verdad? Pero si piensas que la luz que vemos desde otras estrellas tarda unas horas en llegar hasta aquí, tal vez las cosas adquieran una nueva perspectiva. Y esto trae algunos obstáculos a la comunicación, por ejemplo: una transmisión de radio de Marte a la Tierra (viajando a la velocidad de la luz) tomaría un promedio de 20 minutos para llegar a nosotros.

En la práctica, un año luz equivale aproximadamente a 9.461.000.000.000.000 de kilómetros. Si comparamos la distancia entre el centro de la Tierra y el centro de la Luna – que es de 384.403 kilómetros -, es una distancia muy pequeña. Otro buen ejemplo es Plutón, que en el punto más lejano de su órbita está a sólo 7.400.000.000.000 de kilómetros del centro del Sistema Solar.

Para seguir impresionándonos con los números, basta pensar que el Alpha Centauri, que es la estrella más cercana a nuestro sistema, está a sólo 4,37 años luz de distancia. Andrómeda, que es la galaxia espiral más cercana a la Vía Láctea, está a unos 2,5 millones de años luz de distancia. ¿Has pensado alguna vez en convertir todo esto en kilómetros?

¡Bueno, nosotros sí!

Respondiendo a una sugerencia de uno de nuestros lectores, decidimos calcular la distancia en kilómetros y el tiempo que nos llevaría llegar a Kepler-186f, un planeta recientemente descubierto en el que la NASA cree que puede haber vida. Para empezar, sabemos que la nueva estrella está a sólo 500 años luz de la Tierra, lo que significa que cuando viajamos a la velocidad de la luz, nos llevaría 500 años llegar allí.

Kepler 186

Pero si convertimos esa distancia en una medida más familiar, encontraremos la sorprendente cifra de 4.730.500.000.000.000.000 de kilómetros. Con otro conjunto de reglas de tres y operaciones matemáticas, llegamos a la conclusión de que si viajabas a 200 km/h, tardarías algo más de 2.700 millones de años en llegar al Kepler-186f. Nos llevaría un buen rato ¿no?

Aunque los años luz son bastante convenientes para que pensemos cómo suceden las cosas a gran escala en el universo, los astrónomos usan otra unidad de medida: parsec, que equivale a unos 3,26 años luz. «Es una unidad de distancia que tiene más sentido físicamente con respecto a la forma en que medimos las distancias», dice la astrónoma Nicole Gugliucci.

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