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Utopía de ratones’: ¿el experimento predijo la extinción de la humanidad?

En 1947, analizando el dramático aumento de la densidad de población en los Estados Unidos, el etólogo John B. Calhoun decidió iniciar un experimento de comportamiento centrado en un análisis psicopatológico realizado con ratas para ejemplificar cómo la superpoblación de las zonas urbanas podría contribuir al fin de la humanidad.

El primer experimento comenzó en una granja en Rockville (Maryland, EE.UU.) después de que el vecino de Calhoun le permitiera erigir un recinto para ratas en un pequeño bosque detrás de su casa. El etólogo construyó un recinto de aproximadamente 1.000 metros cuadrados, con capacidad para albergar hasta 5.000 ratas. Titulada «ciudad de las ratas», añadió cinco ratas embarazadas y comenzó su observación.

En 2 años de experimentación, por increíble que parezca, la población de ratas nunca superó los 200, aunque tenía suficiente espacio para alcanzar la población de al menos 1.000 animales. Intrigado y sin saber lo que había pasado, volvió a trabajar en el estudio otras 24 veces.

La utopía de los ratones

(Fuente: Steemit/Reproducción)(Fuente: Steemit/Reproducción)

En 1954, cuando Calhoun comenzó a trabajar en el Laboratorio de Psicología del Instituto Nacional de Salud Mental, decidió rehacer el experimento por 25ª vez, centrándose en cómo se comportarían los roedores en un entorno controlado, libre de depredadores y estéril, con poco espacio para las enfermedades y con suficiente agua, comida y refugio. El proyecto fue llamado por él mismo la «utopía de los ratones», porque los roedores eran una especie de estructura social que los hombres nunca alcanzarían.

También llamado Universo 25 por el número de veces que intentó con éxito el experimento, Calhoun se propuso analizar el efecto de la densidad de población en los patrones de comportamiento de las ratas. Para ello, construyó un tanque de 2,7 m², de 1,5 metros de altura y con una temperatura constante de unos 20º C. Equipado con 256 refugios y 16 canales, el científico le dio todo a los roedores en un espacio que albergaría una población máxima de 2.200 animales.

El experimento comenzó con cuatro pares de ratones sanos, que fueron liberados para iniciar la nueva sociedad. En los primeros 104 días, identificados como la «fase de la estructura» o «período de lucha», los roedores se adaptaron al hábitat y construyeron sus nidos. Cuando comenzó la «fase de exploración», en la que los animales fueron encontrados y apareados, cada 55 días la población comenzó a duplicarse.

Un infierno hasta la muerte

(Fuente: NIH/Reproducción)

A los 315 días de experimentación, la utopía ya se había convertido en un pequeño infierno, con una población de 620 ratas. Calhoun se dio cuenta de que las «ratas omega», que eran tímidas y formaban parte de la base de la jerarquía, dejaron de aparearse cuando fueron rechazadas por las hembras. Sin tener otro papel en la sociedad, se alejaron de los grupos más grandes y comenzaron a comer, dormir y a veces a pelear con el resto de los marginados.

Los «machos dominantes» han adoptado un comportamiento muy agresivo, atacando a los demás o provocándolos sin razón aparente. Algunos se volvieron homosexuales, pansexuales o hipersexuales, incluso se movían en grupos que atacaban a las hembras y violaban a cualquier rata, sin importar el sexo. A veces los alfas lanzaban episodios de violencia que terminaban en la canibalización, aunque había suficiente comida.

Una vez que los machos abandonaron sus roles designados dentro de la colonia, las hembras tuvieron que cuidar de sus nidos, por lo que adquirieron un comportamiento agresivo, que terminó siendo transferido en forma de violencia contra sus propios polluelos. Algunos incluso abandonaron sus camadas, generando una tasa de mortalidad del 90%, que Calhoun definió como una «fase de estancamiento» debido al colapso de los roles sociales y a la excesiva aglomeración.

¿Un pronóstico social?

(Fuente: Medicine on Screen/Reproduction)

En 560 días de experimentación, los roedores finalmente perdieron la capacidad de actuar como ratas y quedó claro que el cambio sería permanente. Con una tasa de mortalidad del 100%, Calhoun decretó que la colonia entraría en la «fase de muerte», en la que el Universo 25 se dirigiría hacia su extinción.

La joven generación de ratas creció en un ambiente anormal, sin ejemplos de cómo deben comportarse, sin molde de paternidad y maternidad, sin instrucción de apareamiento y sin marcación de territorio. Así que sólo comieron, bebieron y se desinfectaron. Llamados «hermosos» por los científicos, se caracterizaban por la apatía social, la pérdida del propósito de la vida y el aislamiento, siendo responsables de causar la «primera muerte» de la colonia – el fin del deseo de un futuro. La «segunda muerte», como observó Calhoun, ocurrió con la extinción total del Universo 25.

Publicado en la edición de 1962 de La ciencia americana…La conclusión de los científicos fue que las ratas, como los humanos, sólo prosperan con un sentido de identidad y propósito establecido dentro del mundo en general y que el estrés, la ansiedad, la tensión y el instinto de supervivencia hacen necesario involucrarse en la sociedad.

Es decir, para Calhoun, cuando se elimina todo sentido de necesidad de la vida de un individuo, la vida deja de tener sentido, ya que no sólo se apoya en aspectos básicos – vivienda, agua, comodidad y comida.

(Fuente: USA Today/Reproducción)

Aunque recibió mucho apoyo de la comunidad científica, el estudio de Calhoun también fue cuestionado y clasificado como peligroso. Para el médico e historiador Edmund Ramsden, «los ratones pueden sufrir por las multitudes, pero los humanos pueden hacer frente. La decadencia moral puede surgir no de la densidad, sino de la excesiva interacción social. No todas las ratas estaban furiosas. Los que pudieron controlar el espacio llevaron una vida relativamente normal», señaló el médico.

En 1972, el concepto del Universo 25 aterrorizó a la gente en los Estados Unidos y causó histeria masiva cuando los índices de densidad de población en los centros urbanos estallaron – y los índices de homicidio alcanzaron el 135% en la década anterior. La idea de un inminente «apocalipsis social» en el que la gente se autodestruiría despertó la idea de la migración al campo o a los suburbios, donde había suficiente espacio y una vida tranquila y natural.

Sin embargo, junto con Freud y Skinner, el experimento de Calhoun se unió a los «Cuarenta estudios que cambiaron la psicología».

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